Οι ιδεοληψίες (έμμονες ιδέες) είναι ανεπιθύμητες σκέψεις, εικόνες ή παρορμήσεις που παρεισφρέουν στο μυαλό του ατόμου που πάσχει από ΙΨΔ επαναληπτικά και επίμονα. Οι σκέψεις φαίνονται και στο ίδιο το άτομο περίεργες, απορεί που του έρχονται στο μυαλό και βιώνονται σαν να επιβάλλονται στο άτομο ενάντια στη θέλησή του.
Προκειμένου να εξουδετερώσουν το άγχος που προκαλείται από τις ιδεοληψίες, οι πιο πολλοί άνθρωποι με ΙΨΔ νιώθουν αναγκασμένοι να κάνουν ξανά και ξανά ορισμένες πράξεις, συχνά με βάση κάποιους δικούς τους «κανόνες». Αυτές οι πράξεις ονομάζονται καταναγκασμοί ή τελετουργίες.